El Lobo Gris

Lobo, cualquiera de dos especies de carnívoros salvajes como perros. El lobo gris (Canis lupus) es el más conocido. Es el miembro no doméstico más grande de la familia de los perros (Canidae) y habita vastas áreas del hemisferio norte. El lobo etíope o abisinio (C. simensis) habita en las tierras altas de Etiopía; hasta hace poco era considerado un chacal.

Historia

Penetrante en la mitología, el folclore y el lenguaje, el lobo gris ha tenido un impacto en la imaginación humana y ha sido víctima de niveles de incomprensión que pocos animales han compartido. Con la excepción de los humanos y el león, el lobo gris una vez tuvo una distribución más grande que cualquier otro mamífero terrestre, que alguna vez se extendió por toda Norteamérica, desde Alaska y el Ártico canadiense hacia el sur hasta el centro de México y por toda Europa y Asia por encima de los 20° de latitud N.

lobo gris historiaVivía en todo tipo de hábitat, excepto en los bosques tropicales y en los desiertos más áridos, y era el principal cazador de los grandes mamíferos con pezuñas. Varias subespecies se encuentran en Norteamérica, Eurasia y África; sin embargo, las clasificaciones no están de acuerdo con el número de subespecies de lobos. Los lobos fueron domesticados hace varios miles de años, y la cría selectiva produjo perros.
El lobo está hecho para viajar.

Sus largas patas, sus grandes pies y su pecho profundo pero estrecho le sirven para toda la vida en movimiento. Los sentidos agudos, los grandes dientes caninos, las poderosas mandíbulas y la capacidad de perseguir presas a 60 km/h preparan al lobo para una forma de vida depredadora. Un macho norteño típico puede medir unos 2 metros de largo, incluyendo la espesa cola de medio metro de largo. Con 76 cm de altura en el hombro, pesa alrededor de 45 kg, pero su peso oscila entre 14 y 65 kg, dependiendo del área geográfica.

Las hembras son en promedio un 20 por ciento más pequeñas que los machos. Los lobos más grandes se encuentran en el centro oeste de Canadá, Alaska y en el norte de Asia. Los más pequeños tienden a estar cerca del extremo sur de su distribución (Oriente Medio, Arabia e India). La piel en la parte superior del cuerpo, aunque generalmente gris, puede ser marrón, rojiza, negra o blanquecina, mientras que las partes inferiores y las piernas suelen ser de color amarillo-blanco. Los lobos de color claro son comunes en las regiones árticas.

Las primeras sociedades humanas que cazaban para sobrevivir admiraban al lobo y trataban de imitar sus hábitos, pero en los últimos siglos el lobo ha sido ampliamente visto como una criatura malvada, un peligro para los humanos (especialmente en Eurasia), un competidor para los animales de caza mayor, y una amenaza para el ganado. La depredación del ganado fue la principal justificación para erradicar al lobo de prácticamente todos los Estados Unidos, México y la mayor parte de Europa.

lobo grisLos lobos en los Estados Unidos fueron asesinados por todos los métodos imaginables en el siglo XIX y principios del XX, y para 1950 sólo quedaban en el rincón noreste de Minnesota. A finales del siglo XX, la mayor tolerancia, la protección legal y otros factores permitieron que su alcance se ampliara en partes de América del Norte y Europa.

Los lobos son probablemente más populares ahora que en cualquier otro momento de la historia. En 1995 los lobos de Canadá fueron reintroducidos en el Parque Nacional Yellowstone y en Idaho, y los lobos mexicanos criados en cautiverio (una subespecie) fueron liberados en su antigua área de distribución en el este de Arizona a partir de 1998. A principios del siglo XXI, se estima que entre 65.000 y 78.000 lobos habitaban América del Norte. Canadá tenía la mayor población (aunque las provincias de Nueva Brunswick, Nueva Escocia y la Isla del Príncipe Eduardo no tenían lobos), seguida de Alaska y Minnesota.

Algunos de los estados occidentales, así como Michigan y Wisconsin tienen poblaciones de lobos más pequeñas pero en recuperación. Los lobos canadienses están protegidos sólo dentro de los parques provinciales, mientras que todos los lobos en los Estados Unidos contiguos reciben algún nivel de protección legal por parte de los gobiernos federal y estatales. Las poblaciones en el sur de Europa y Escandinavia son relativamente pequeñas, pero están aumentando.

La población de Eurasia probablemente excede los 150.000 habitantes y es estable o está en aumento en la mayoría de los países, y la mayoría de ellos ofrecen al lobo algún grado de protección legal. En todo el mundo, los lobos siguen ocupando alrededor de dos tercios de su área de distribución anterior. Aunque a menudo se piensa que son animales salvajes, los lobos pueden y prosperan cerca de las personas cuando no son excesivamente perseguidos y cuando hay comida disponible.

Los lobos suelen vivir en manadas de hasta dos docenas de individuos, pero las manadas de 6 a 10 son las más comunes. Una manada es básicamente un grupo familiar formado por una pareja adulta reproductora (el macho alfa y la hembra alfa) y sus descendientes de distintas edades. Cada individuo tiene su propia personalidad. La capacidad de los lobos de formar fuertes lazos sociales entre sí es lo que hace posible la manada de lobos. Se establece una jerarquía de dominación dentro del paquete, lo que ayuda a mantener el orden.lobo gris caza

El macho y la hembra alfa se imponen continuamente sobre sus subordinados y guían las actividades del grupo. La hembra predomina en roles como el cuidado y defensa de los cachorros, mientras que el macho predomina en la búsqueda de alimento y en los viajes asociados con esas actividades. Ambos sexos son muy activos en el ataque y la matanza de presas, pero durante el verano las cacerías a menudo se llevan a cabo solos.

El territorio de una manada puede ser de 80 a 3.000 km2, dependiendo de la abundancia de presas, y se defiende vigorosamente contra las manadas vecinas. Los lobos se comunican entre sí mediante señales visuales (expresión facial, posición del cuerpo, posición de la cola), vocalizaciones y marcas de olor.

Howling ayuda a la manada a mantenerse en contacto y también parece fortalecer los lazos sociales entre los miembros de la manada. Además de aullidos, el hecho de marcar el territorio con orina y heces permite que las manadas vecinas sepan que no deben entrometerse. Los intrusos suelen ser asesinados por manadas de residentes, pero en algunas circunstancias son aceptados.

La cría tiene lugar entre febrero y abril, y una camada de cinco o seis crías nace en primavera después de un período de gestación de unos dos meses. Las crías suelen nacer en una guarida que consiste en un agujero natural o una madriguera, a menudo en una ladera. Una grieta en la roca, un tronco hueco, un tocón volcado o una casa de castores abandonada pueden ser usados como guarida, e incluso una depresión debajo de las ramas inferiores de una conífera a veces es suficiente.

Todos los miembros del grupo se preocupan por los jóvenes. Después de ser destetados de la leche materna a las seis a nueve semanas, se les alimenta con una dieta de carne regurgitada. Durante la primavera y el verano, los cachorros son el centro de atención y el centro geográfico de las actividades del grupo. Después de unas semanas, los cachorros suelen ser trasladados de la madriguera a un «lugar de encuentro» por encima del suelo, donde juegan y duermen mientras los adultos cazan. Las crías crecen rápidamente y se desplazan más y más a menudo a medida que el verano llega a su fin. En otoño, la manada comienza a viajar de nuevo por su territorio, y los cachorros deben mantenerse al día.

La mayoría de los cachorros son casi adultos en octubre o noviembre. Después de dos o más años en la manada, muchos se van para buscar pareja, establecer un nuevo territorio y posiblemente comenzar su propia manada. Aquellos que se quedan con la manada pueden eventualmente reemplazar a uno de los padres para convertirse en un animal reproductor (alfa). Las manadas grandes parecen ser el resultado de un menor número de lobos jóvenes que abandonan el grupo y de camadas producidas por más de una hembra. Se sabe que los lobos que dejan sus manadas han viajado hasta 886 km.

lobosLos lobos son famosos por su amplia gama de viajes, y no es raro que recorran 20 km o más en un día. Se mueven y cazan principalmente por la noche, especialmente en áreas pobladas por humanos y durante el clima cálido. Las presas principales son los grandes herbívoros como ciervos, alces, alces, bisontes, borregos, caribúes y bueyes almizcleros, que persiguen, capturan y tiran al suelo.

Los castores y las liebres se comen cuando están disponibles, y los lobos en el oeste de Canadá incluso pescan salmón del Pacífico. Un gran porcentaje de los animales que matan los lobos son jóvenes, viejos o en malas condiciones. Después de matar, la manada se atiborra (consumiendo de 3 a 9 kg por animal) y luego permanece, reduciendo a menudo el cadáver a pelo y unos pocos huesos antes de pasar a buscar otra comida.

Los biólogos todavía no están de acuerdo sobre el efecto que tienen los lobos en el tamaño de las poblaciones de presas. Los lobos pueden matar al ganado y a los perros cuando tienen la oportunidad, pero muchos lobos que viven cerca del ganado rara vez, o nunca, los matan. El número de animales muertos en América del Norte es pequeño, pero va en aumento a medida que los lobos amplían su área de distribución. Durante la década de 1990, las pérdidas anuales promedio para los lobos en Minnesota fueron de 72 vacas, 33 ovejas y 648 pavos, además de unos pocos individuos de otros tipos de ganado.

Las pérdidas de existencias son mayores en Eurasia. En algunas zonas, los lobos sobreviven sólo matando ganado y comiendo carroña de ganado y basura humana. Sin embargo, los lobos suelen evitar el contacto con los humanos. Ha habido pocos ataques confirmados de lobos contra humanos en Norteamérica. Estos ataques son inusuales, pero se han producido en Eurasia y la India y a veces han causado la muerte.

Los lobos tienen pocos enemigos naturales aparte del hombre. Pueden vivir hasta 13 años en libertad, pero la mayoría muere mucho antes de esa edad. Las enfermedades y parásitos que pueden afectar a los lobos incluyen el parvovirus canino, el moquillo, la rabia, la blastomicosis, la enfermedad de Lyme, los piojos, la sarna y el gusano del corazón. En la mayoría de las áreas del mundo, los humanos son la principal causa de muerte de los lobos. En áreas de alta densidad de lobos y poblaciones de presas en declive, las principales causas de muerte son la matanza por otros lobos y la inanición.